Ziekte van Wegener

De ziekte van Wegener is een ernstige en zeldzame ziekte die voor artsen lastig is vast te stellen. Het wordt ook wel Granulomatose met polyangiitis, oftewel GPA genoemd. Wegener is een zogenaamde auto-immuunziekte. Hierbij raakt het eigen immuunsysteem van slag en valt het ook de lichaamseigen stoffen aan. Dit kan leiden tot uitgebreide schade aan de organen en zonder behandeling zal een patiënt dan ook sterven aan Wegener. Gelukkig zijn er inmiddels behandelingen beschikbaar om de ziekte tot stilstand te brengen. Het genezen van de ziekte is niet mogelijk.

Immuunsysteem
De kern van Wegener draait dus om het immuunsysteem. Oftewel de witte bloedlichaampjes in je lichaam. Deze beschermen normaal gesproken jouw lichaam tegen virussen en verkeerde bacteriën. Op het moment dat je ziek wordt, stuurt je lichaam deze witte bloedcellen op de indringers af om ze onschadelijk te maken. Bij een normale ziekte als een verkoudheid of een griep lukt dit in principe altijd en wordt je na een tijdje vanzelf weer beter. Het geniepige van Wegener is dat deze ziekte zich dus juist richt op het eigen immuunsysteem en dit eigenlijk buiten werking stelt. Daardoor kan de ziekte zijn gang gaan en grote verwoestingen aanrichten in je lichaam zonder tegenstand.

Slijmvlies
Het eerste waar Wegener zich vaak op richt zijn de slijmvliezen in je lichaam. Deze zitten bijvoorbeeld in je neus, je oren en bij je ogen. Het lijkt misschien een onbeduidend onderdeel van je lichaam, maar het is wel heel belangrijk. Het slijmvlies zorgt namelijk voor bescherming van al het weefsel dat onder het slijmvlies zit. Bijvoorbeeld in je neus is dat belangrijk omdat de voor jouw lichaam koude lucht die je inademt anders het weefsel zou beschadigen. Bij Wegener is dat dan ook het geval. Het kan zelfs zo ver gaan dat je neus volledig misvormt raakt omdat het weefsel waar die uit is opgebouwd niet langer meer beschermd wordt.

Maar niet alleen bij je neus, oren en ogen is er slijmvlies. Deze zijn er ook in bijvoorbeeld je longen en je nieren. Op het moment dat Wegener dieper doordingt in het lichaam valt het ook hier het slijmvlies aan. Je kunt dan bloed gaan hoesten en meerdere organen kunnen worden aangetast door de ziekte. Vaak zonder dat je het direct door hebt. Andere symptomen die kunnen optreden zijn bijvoorbeeld holteontstekingen, gewrichtspijn, gewichtsverlies en vermoeidheid.

Lastig vast te stellen
Voor artsen is Wegener vaak lastig om te diagnosticeren. Dat komt ten eerste omdat het een zeldzame ziekte is. Veel artsen zijn daarom niet direct bekend met de ziekte en zullen vaak eerder aan andere mogelijke oorzaken denken die dezelfde symptomen kunnen veroorzaken. Vaak gaat de arts pas verder kijken als de standaard behandelingen niet aanslaan. Op dat moment wordt de patiënt vaak doorverwezen naar de specialist in het ziekenhuis. Als die vervolgens wel de mogelijkheid van Wegener overweegt worden er vaak een aantal testen gedaan om te bepalen of het echt om Wegener gaat. Een van deze testen is de ANCA test, waarbij wordt gekeken naar de werking van de witte bloedlichaampjes.

Behandeling
De ziekte is op dit moment nog niet te genezen, maar wel is het mogelijk om de ziekte tot stilstand te brengen. Hiervoor krijg je een aantal heftige medicijnen die er in eerste instantie voor zorgen dat het immuunsysteem wordt uitgeschakeld. Het is tenslotte jouw immuunsysteem die de ellende voor een groot deel veroorzaakt. Op het moment dat deze buiten werking is, kan je lichaam beginnen zichzelf te herstellen. Hoe een patiënt herstelt is voor een groot deel afhankelijk van de snelheid waarmee de behandeling is begonnen. Zijn veel organen al blijvend aangetast, dan zul je er altijd last van blijven houden. Is de arts er echter snel bij dan kunnen de bijwerkingen op de lange termijn minder ernstig zijn.